KSS Energia Areenalla paistaa helmikuussa kirkkaasti aurinko. Kentän pinta on paljaana ja betonikatsomossa puhisee raikas tuulahdus menneestä kesästä. Tulevan kauden valmistelut ovat täydessä vauhdissa ja viidennen kautensa KPL:n paidassa aloittava Toni Laakso on täynnä virtaa.  Urallaan neljä Itä–Länsi-ottelua pelannut Laakso on päässyt pitkästä aikaa harjoittelemaan talven terveenä ja vailla suurempia huolia. Talvikauden otteluissa Laakson paitaan on ommeltu numeroa neljä ja ulkopelissä mies on häärinyt polttolinjassa vaihtuvin roolein.

32-vuotiaalle Laaksolle tuleva kesä on odotuksia täynnä. Tavoitteena siintää kirkkaimpana mielessä Suomen mestaruuden tavoittelu. Se vaatii myös Laaksolta tervettä kesää, jollaisesta mies ei ole päässyt nauttimaan moneen vuoteen. Pahimpana takaiskuna oli kaudella 2016 katkennut akillesjänne, joka meni jo kuuden runkosarjaottelun jälkeen. Kausi päättyi silloin lyhyeen. Myös viime kaudella Laakson pelaaminen oli vaivalloista hankalan selkävamman vuoksi, jonka takia Laakson oli vaikea päästä normaalisti liikkumaan. Yhteensä Laakso pelasi kuitenkin runkosarjassa 22 ottelua ja palasi välierävaiheessa joukkueen kokoonpanoon.

– Kauden jälkeen huilattiin hetki, siitä kevyt aloitus ja pikkuhiljaa on nostettu tehoja. Hyvä tovi menty jo täydellä tohinalla. Laji piti suunnitelman mukaan aloittaa vasta tämän vuoden puolella, mutta se pystyttiin aloittamaan jo aiemmin, Laakso kertoo.

– Selän kanssa on oltu tarkkana, se vaatii kärsivällisyyttä ja paljon jumppaa. Katsottiin tarkasti se läpi, kun aloiteltiin uuden ryhmän kanssa. Kokonaisuudessaan selkä on kestänyt yllättävän hyvin täyspainoista treenaamista ja se on paremmalla mallilla kuin pariin viime talveen, hän jatkaa.

Laakson mukaan pelaamisesta on päässyt nauttimaan eri tavalla, kun pelko loukkaantumisesta ei ole koko ajan läsnä.

– Pää ja keho pääsevät helpommalla, kun ei tarvitse koko ajan pelätä.

Huippulukkarista polttolinjaan

Laakso tuli KPL:ään kaudella 2016, jolloin mies oli pelannut lähinnä lukkarin tontilla. Lukkarina fyysinen Laakso oli noussut Superpesiksen kärkipäähän, mutta loukkaantumisten myötä lukkarihommat jäivät taakse. Laakso siirtyi polttolinjaan jo kaudella 2017 ja siellä mies on myös pysynyt. KPL-vuosien aikana Laakson pelillisesti paras kausi osui kaudelle 2017, jolloin vasemmalta sivaltava Laakso löi 3+50 juoksua. Kiteen Pallossa Laakso ehti ennen KPL:ään tuloa pelata yhdeksän kautta.

Kouvolassa Laakson pesäpalloilijan urassa on ollut huippuhetkien lisäksi alhoja. KSS Energia Areenalla yleisöä on Laakson aikana käynyt enemmän ja enemmän. Joukkue on taistellut mitaliotteluissa vuodesta toiseen, mutta kirkkaimpaan asti KPL ei ole vielä kyennyt nousemaan.

– Kouvolassa on paljon yleisöä, se on helkatin siistiä. Siellä ei viitsi vapaaehtoisesti nolata itseään, Laakso nauraa.

– Finaalit on selkeästi parhaat jutut, samoin ratkaiseva välierä toissa kaudelta. Finaaleissa tuntee olevansa mukana isommassa tapahtumassa. Sellaisia juttuja, mitkä muistaa varmasti aina, Laakso pohtii.

Toni Laakso janoaa menestystä KPL-paidassa

”Beavis sai Buttheadin vierelleen”

KPL sai tulevalle kaudelle kaksi superluokan vahvistusta, kun Jere Dahlström ja Toni Kohonen liittyivät uusina miehinä mukaan. Laakson aikana KPL:ssä on nyt kolmas pelinjohtaja, kun Iiro Haimi näyttää Koplalle merkkiä.

– Se mitä ollaan oltu yhdessä, niin tosi hyvä kuva joukkueesta. Pitkälle kesään varmaan menee, että tiedetään millä rykmentillä painellaan tosipeleissä. Yleinen habitus on ollut hyvä.

Kaikkien aikojen lyöjäkuninkaan mukaantulo KPL:n joukkueeseen on lisännyt pulinaa joukkueen pukukopissa. Varsinkin Juho Hacklin on saanut vierelleen kaverin, jonka kanssa puhetta riittää.

– Kyllähän tuo meidän Beavis sai Buttheadin vierelleen. ”Dalla” näyttää olevan aika hilpeä äijä. Kun tulee koppiin, niin ei voi olla nauramatta. Pelilliset taidot kaikki tietää, ei siltä varmaan löydy lyöntiä mitä ei osaa.

Toinen uusi tulokas Toni Kohonen on Laaksolle tuttu mies Itä–Länsi-tapahtumista. Samassa joukkueessa miehet eivät ole aiemmin pelanneet. Kiteellä pelatessa Laakso oli toki Kohosen jalanjäljissä.

– ”Kodea” olen seurannut aiemmin hyvin paljon. En olisi uskonut, että ollaan samassa joukkueessa, eikä olla kumpikaan lukkareita. Kyllä Kode pistää ryhmään lisäarvoa omalla läsnäolollaan, Laakso pohtii.

”Tiedän millä tavalla osaan pelata”

KPL:n ottelut hallissa ovat tähän mennessä voitokkaasti. KPL pääsee kovaan testiin maaliskuun puolessa välissä, kun Kuortaneen lopputurnauksessa pelataan hallikauden SM-mitaleista. KPL:n lisäksi Joensuun Maila ja Pattijoen Urheilijat ovat jo varmistaneet paikkansa. Neljännessä paikassa on tiukasti kiinni Vimpelin Veto.

– Hallipelit on menneet ihan jees. Hallissa sisäpeli on tietenkin vaikeampaa, ihan hyvin on silti pelattu. Ulkopeli on varsinkin ollut hyvällä mallilla. Lopputurnauksesta saadaan pari hyvää mittaria.

Laakso löi alkusarjan kahdessa ottelussa kaksi juoksua. Ulkopelissä polttolinjassa paikka on vaihtunut tiuhaan. Usein Laakso on pelannut takalukijan paikkaa vaihtotilanteissa, mutta mies ei kaihda muitakaan rooleja.

– Ulkopelissä paikka on vaihtunut joka vuosi. Kun olen kunnossa, tuon varmasti lisäarvoa siihen. En meinaa sitä paikkaa helpolla luovuttaa kenelläkään. Se on aina sopinut, että olen ulkopelissä mukana. Pelkkä jokerin homma ei ole oma juttuni.

– Selkeä tavoite on, että ehjä kesä olisi edessä. Jos selkä välillä vihoittelee, niin sen hyväksyy, että se ei kestä kuin muutaman päivän. Ei ole muuta tarkkaa henkilökohtaista tavoitetta. Suomen mestaruus on ainoa, minkä tässä hommassa haluaa voittaa. Tiedän millä tavalla osaan pelata. En tyydy vähempää kuin haluan olla ratkaisemassa, Laakso toteaa itseluottamusta uhkuen.

Halli-SM-lopputurnaus Kuortaneella 14.-15.3.2020.

teksti: Harri Liekola
kuvat: Teemu Parta