Toni Kohosen ainutlaatuinen pesäpalloura jatkuu Kouvolan Pallonlyöjissä. KPL ja Kohonen solmivat perjantaina yksivuotisen sopimuksen, jonka myötä kaikkien aikojen pesäpalloilija palaa ylimmälle sarjatasolle ensi kesänä.

Kohonen pelasi KPL:ssä neljä kautta 2007-2010. Kahtena viimeisenä vuonna Kopla kuittasi sarjassa hopeat, ja edelleenkin vahvana vaikuttava pesisbuumi lähti viimeistään tuossa vaiheessa laukalle.

Samalla Kohonen jäi lähtemättömästi fanien mieleen.

– MustaKeltaisten Marjo Pakkala on pyytänyt minua faniyhdistyksen pikkujouluihin kaiketi joka vuosi. Tänä vuonna se sopi kerrankin aikatauluuni, enkä vielä luvatessani tiennyt, että osallistun myös KPL:n leirille. Sitten seurasta otettiin yhteyttä, ja palaan todella hyvillä mielin Kouvolaan. Kouvola on urheilukaupunki, josta minulla ei ole mitään pahaa sanottavaa, Kohonen kehaisee.

Toni Kohonen veti KPL:n verkkarit mielellään päälleen. Aiempi nelivuotinen jakso seurassa ja Kouvolassa jättivät mainiot muistot.

Haaste ei pelota

Tammikuussa 44 vuotta täyttävä Toni Kohonen on valittu 13 kertaa Vuoden lukkariksi. Hänellä on tilillään huikeat 18 SM-mitalia (10-7-1) ja vielä käsittämättömämpi määrä Itä-Länsi -arvo-otteluita, peräti 22.

Niin, monelle pesäpallon ystävälle ”Kode” on sama kuin lukkarin standardi, mutta KPL:ssä hän ei tavoittele lukkarin tonttia, jota hallinnoi taidolla ja teholla Janne Kivipelto.

Kohosta ollaan istuttamassa Koplan polttolinjaan, ja jo marraskuun pikkujouluviikonlopun ulkopelitreenit vakuuttivat näkijät.

– Kyllä Tonin toiminta ulkokentällä oli heti niin luontevaa, että asiaa tuntematon ei olisi varmasti uskonut miehen pelanneen huikean uran lukkarina, KPL:n pelinjohtaja Iiro Haimi ihmettelee.

Kohonen on pelannut jopa yhdessä Itä-Länsi -ottelussa polttolinjassa, mutta tuo ratkaisu kertoi enemmänkin Idän positiivisesta lukkariongelmasta kuin aikomuksesta hypätä aikanaan uusiin tehtäviin.

– Töitä on tehtävä, mutta en ole ikinä pelännyt haasteita, enkä pelkää nytkään. Merkin haistelu linjasta on tietenkin erilaista kuin kotipesästä, mutta lukkarit ovat kyllä aina talvisin ulkopeliharjoituksissa myös kentällä, Kohonen valottaa.

Kokemusta aakkosjärjestyksessä: Kohonen, Laakso, Lammila ja Latvala Utti-hallin tiimellyksessä.

Suoraan hanskaan

Mainittuna leiriviikonloppuna Kohosen toimintaa pääsi seuraamaan niin Utti-hallissa kuin Sami Hyypiä -areenallakin. Utin ulkopelitreeneissä yhtenä osajuonena oli heittää välittömästi pallon haltuun saamisen jälkeen heittoasennosta riippumatta.

Vaikka heittomatka oli luonnollisesti lyhyempi kuin täysimittaisella ulkokentällä, maallikkoa ihastutti tapa, jolla pallo napsahti kerta toisensa jälkeen vastaanottajan räpylään tämän tarvitsematta ottaa sivuaskeltakaan.

– Kyllä se heitto vaan on edelleen todella hyvä. Kohonen pystyy ulkona pelaamaan tämän ansiosta vaihtotilanteessa myös lähtöpesän puolella, itsekin pitkän siivun lukkarina pelannut KPL:n varapuheenjohtaja Stefan Sburatura myhäilee.

Sburatura kertoo, että lähtösykäys Kohosen paluusta Kouvolaan tuli pelinjohdolta ja joukkueelta. Kun asiat nytkähtivät varsin nopeasti kohdilleen, viime kauden pronssipakka on nyt monin tavoin leveämpi.

– Koden lyöntivalinnat ovat järkeviä ja palojen määrän huomioivia. Hänen ratkaisuillaan peli etenee, pystäreillä ja pompuilla pystyy välttämään turhia paloja, Sburatura jatkaa analyysiään.

Pelinjohtaja Iiro Haimi on tyytyväinen saatuaan miehistöön lisää leveyttä ja peluutukseen lisää vaihtoehtoja.

Hurja putki ilman poissaoloja

Toni Kohonen hallitsee useita pesäpallotilastoja mennen tullen. Viime kauden hän pelasi Ykköspesiksessä Oulussa, mutta pääsarjapaluun myötä huhtikuussa käynnistyy peräti 27:s pääsarjakausi.

Tuohon ajanjaksoon mahtuu ennätys, jota kukaan ei todennäköisesti tule rikkomaan. Kohonen pelasi 21 ehjää perättäistä kautta olematta kertaakaan poissa kokoonpanosta. Sotkamon Jymyssä viimeiseksi jääneellä kaudella 2018 Kohonen sai Kouvolassa toisen jymyläisen lyönnin reiteensä. Muhkea mustelma piti lukkarin kaksi peliä poissa tositoimista, mutta muutoin uutterasti kehoaan huoltava ammattilainen on ollut pelikuntoinen.

– Onhan tuo kieltämättä aika hurjalta kuulostava putki, 21 kautta. Yhdellä kaudella olin muutaman pelin sivussa liiton asettaman karenssin takia, kun vaihdoin seuraa kesken kauden, Kohonen muistelee.

Kouvolaan Kohonen muuttaa näillä näkymin keväällä. Kainuussa hän pääsee treenaamaan kovassa seurassa, yhdessä Joensuuhun siirtyneen Antti Hartikaisen kanssa. Kun Kouvolan pesiskesä alkaa toden teolla, tunnelma on hyvä.

– Aiemmat neljä vuotta Kouvolassa olivat hienoa aikaa. Joukkueessa on edelleen paljon tuttuja kasvoja, Kapasen Saku, Hämäläisen Eki, Järvisen Antti ja useita pelaajia. Joukkueella on kaikki mahdollisuudet mennä sarjassa loppuun saakka, mutta se vaatii kaikilta paljon töitä, huipputunnollisena harjoittelijana tunnettu Toni Kohonen muistuttaa.

Kokemus on vahvuus

Pelinjohtaja Iiro Haimi muistuttaa, että lukkarin vaativasta roolistaan huolimatta Toni Kohonen on kuulunut pitkään myös Superpesiksen johtaviin sisäpelaajiin.

– Olipa lopullinen hihanumero mikä tahansa, hän tuo sisäpeliin erittäin paljon leveyttä. Ja aivan kuin uusi ulkopelipaikka on haaste hänelle itselleen, on materiaalin leventyminen haaste koko joukkueelle. Kilpailu joukkueessa kovenee, mikä on hyvä asia, Haimi laskee.

Kohosella oli myös muita vaihtoehtoja kuin KPL. Haimi arvelee, että sopiva kolmen kohdan paketti ratkaisi vahvistuksen valinnan.

– Kouvola on tuttu paikka, joukkue on hyvä ja ulkopelipaikka uusi haaste. Haasteista Kohonen varmasti pitää, eikä pesäpallosta taida tuolla kokemuksella löytyä enää sellaista juttua, jota hän ei olisi joskus kohdannut, Haimi naurahtaa.

Kun Kohosen ohella KPL:ään liittyi jo aikaisemmin pesäpallon kaikkien aikojen lyöjä Jere Dahlström, KPL on oletustusinan osalta ensi kaudella selvästi sarjan kokenein joukkue.

Kokemuksesta on keskustelupalstoilla väännetty vitsiäkin, mutta jos muistellaan Myllykosken Pallon tähän asti ainoaa jalkapalloliigan mestaruutta 2005, niin tuohon kauteen joukkue lähti sarjan kokeneimpana!

Kaikkien aikojen pesäpalloilijan sopimuksen allekirjoitustilaisuus oli mediatapahtuma. Nimiä papereihin laittavat Toni Kohonen ja KPL:n puheenjohtaja Harri Lehto.

Yhteistyökumppanit mukana

Jos on Kohonen fanien suosikki, hän on jäänyt myös yhteistyökumppaneiden mieleen.

Tilivelkojaan lupaavasti lyhentäneen KPL:n budjetti ei tästä johtuen mennyt sekaisin, vaikka pelaajapakka täydentyi vielä joulun kynnyksellä.

– Muutama pesäpallosta erityisesti pitävä yhteistyökumppanimme oli tässä hankkeessa mukana ylimääräisellä panostuksella, KPL:n hallituksen puheenjohtaja Harri Lehto kiittää.

Pelillisten ansioiden ohella Kohonen tuo KPL:lle automaattisesti lisää näkyvyyttä, hurjan määrän lajituntemusta ja myös sopivasti särmää, jota ei tiukoissa loppukahinoissa ole yhdelläkään joukkueella liikaa.